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Os pesquisadores descobrem um gene que dobra o risco de morte por COVID-19

“Embora não possamos mudar nossa genética, nossos resultados mostram que as pessoas com o gene de maior risco provavelmente se beneficiarão com a vacinação. Visto que o sinal genético afeta o pulmão em vez do sistema imunológico, isso significa que o risco aumentado deve ser anulado pela vacina. '

Cientistas da Universidade de Oxford identificaram o gene responsável por dobrar o risco de insuficiência respiratória do COVID-19. Sessenta por cento das pessoas com ascendência do sul da Ásia carregam o sinal genético de alto risco, explicando em parte o excesso de mortes visto em algumas comunidades do Reino Unido e o impacto do COVID-19 no subcontinente indiano.

Trabalhos anteriores já identificaram um trecho de DNA no cromossomo 3 que dobrou o risco de adultos com menos de 65 anos morrerem de COVID. No entanto, os cientistas não sabiam como esse sinal genético funcionava para aumentar o risco, nem a exata alteração genética responsável.

Em um estudo publicado na Nature Genetics, uma equipe liderada pelos professores James Davies e Jim Hughes do MRC Weatherall Institute of Molecular Medicine da University of Oxford usou tecnologia de ponta para descobrir qual gene estava causando o efeito e como o fazia.

O co-líder do estudo Jim Hughes, professor de Regulamentação Genética, disse: ‘A razão pela qual isso se provou tão difícil de resolver é que o sinal genético previamente identificado afeta a “matéria escura” do genoma. Descobrimos que o risco aumentado não é devido a uma diferença na codificação do gene para uma proteína, mas por causa de uma diferença no DNA que faz uma mudança para ligar um gene. É muito mais difícil detectar o gene que é afetado por esse tipo de efeito de troca indireta. ‘

A equipe treinou um algoritmo de inteligência artificial para analisar grandes quantidades de dados genéticos de centenas de tipos de células de todas as partes do corpo, para mostrar que o sinal genético pode afetar as células do pulmão. Então, usando uma técnica altamente precisa que eles haviam acabado de desenvolver, os pesquisadores puderam ampliar o DNA ao sinal genético. Este examina a maneira como bilhões de letras de DNA se dobram para caber dentro de uma célula para localizar o gene específico que estava sendo controlado pela sequência, causando o maior risco de desenvolver COVID-19 grave.

O Dr. Damien Downes, que liderou o trabalho de laboratório do grupo de pesquisa Hughes, disse: ‘Surpreendentemente, como vários outros genes eram suspeitos, os dados mostraram que um gene relativamente não estudado chamado LZTFL1 causa o efeito.’

Os pesquisadores descobriram que a versão de maior risco do gene provavelmente impede que as células que revestem as vias aéreas e os pulmões respondam ao vírus de maneira adequada. Mas o mais importante é que não afeta o sistema imunológico, então os pesquisadores esperam que as pessoas com essa versão do gene respondam normalmente às vacinas.

Os pesquisadores também têm esperança de que as drogas e outras terapias possam ter como alvo a via que impede o revestimento do pulmão de se transformar em células menos especializadas, aumentando a possibilidade de novos tratamentos personalizados para aqueles com maior probabilidade de desenvolver sintomas graves.

O co-líder do estudo, o professor James Davies, que trabalhou como consultor do NHS em medicina intensiva durante a pandemia e é professor associado de genômica no Departamento de Medicina Radcliffe da Universidade de Oxford, disse: ‘O fator genético que encontramos explica por que algumas pessoas ficam muito gravemente doente após a infecção por coronavírus. Mostra que a forma como o pulmão responde à infecção é crítica. Isso é importante porque a maioria dos tratamentos se concentrou em mudar a maneira como o sistema imunológico reage ao vírus. ‘

Sessenta por cento das pessoas com ascendência do sul da Ásia carregavam essa versão de alto risco do gene, em comparação com 15% das pessoas com ascendência europeia – explicando em parte as maiores taxas de mortalidade e hospitalizações no primeiro grupo. O estudo também descobriu que 2% das pessoas com ascendência afro-caribenha carregavam o genótipo de maior risco, o que significa que esse fator genético não explica completamente as taxas de mortalidade mais altas relatadas para comunidades negras e minorias étnicas.

O professor Davies explicou: ‘O código de DNA de maior risco é encontrado mais comumente em algumas comunidades étnicas negras e minoritárias, mas não em outras. Fatores socioeconômicos também podem ser importantes para explicar por que algumas comunidades foram particularmente afetadas pela pandemia de COVID-19.

“Embora não possamos mudar nossa genética, nossos resultados mostram que as pessoas com o gene de maior risco provavelmente se beneficiarão com a vacinação. Visto que o sinal genético afeta o pulmão em vez do sistema imunológico, isso significa que o risco aumentado deve ser anulado pela vacina. ‘

 

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